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[리뷰]접지가 만들어내는 혁신적인 사운드의 진화 - 노도스트 QKORE Grounding System
풀레인지 작성일 : 2017. 08. 14 (14:40) | 조회 : 1206

FULLRANGE REVIEW

접지가 만들어내는 혁신적인 사운드의 진화

노도스트 QKORE Grounding System


엄청난 속도로 진화 중인 가전 제품들과 달리 하이엔드 오디오는 느리고 천천히 진화되고 있다. 고해상도 파일 재생 같은 신재생 기술이 등장했음에도 급격한 변화가 없다. 음반 매체로서는 고대 유물이라고 할 만한 아날로그 LP가 디지털 시대 이후 가장 뜨거운 시장이 되고 있으며, 대다수 스피커들은 여전히 다이내믹형 드라이버들을 사용하고 진공관 앰프는 더욱 대중화되었다. 전통적인 반도체 트랜지스터 앰프는 class D 앰프들의 도전에도 꿈쩍하도 하지 않는다. 인터커넥트는 여전히 라인 레벨 신호를 전달하는 데에 사용되고 있고 스피커 케이블도 앰프에서 증폭된 출력을 전송하며 전원 케이블도 AC 전원 공급 역할에 변함이 없다. 오디오의 진화와 진보는 꾸준히 일어나고 있지만 그 속도는 초고속이 아니라 초저속에 가깝다.

마찬가지로, 노도스트의 QKORE 접지 시스템도 뭔가 새로운 기능과 성능을 보여주는 기기 같지만 그렇다고 오디오파일 시장에서 전혀 볼 수 없던 최초의 신개념 제품은 아니다. 그 보다는 ‘왜 이런 것을 생각하지 못했을까’라고 자책하며 머리카락을 쥐어짜게 만들 정도로, 지극히 평범한 전원 영역에 접지 시스템이라는 제품의 새로운 접근법을 제시하고 있다. AC 전력망에는 접지봉이라는 기구가 설치되는데, 접지봉에는 아주 중요한 기능이 있다. 전기 기기가 전기 쇼크로 사망할 가능성을 대폭 낮춰주는 것이다. 오디오 회로들 사이에서 접지는 노이즈의 배출 경로가 된다. 오디오 회로들은 모두 서로 다른 방식에, 제각기 다른 기능의 회로로 설계되므로 해당 기기의 전원부가 얼마나 제대로 설계 되었는지, 전체 AC 시스템이 얼마나 잘 차폐 처리가 되어 있는지에 따라 접지 노이즈는 큰 문제가 되기도 하고 아니면 사소한 문제에 불과할 수도 있다.

QKORE는 접지 노이즈를 오디오 기기 내부에서 밖으로 끄집어내 격리시키는 방법으로 오디오 재생 영역에서 노이즈를 중화시킨다. 노이즈는 오디오파일들에게 영원한 주적이다. QKORE는 그런 노이즈들과의 끊임없는 전쟁에서 효과적이면서도 독특한 방법으로 고지를 탈환했다. “독특한 방법”이라고 한 이유는 일부 타 업체들(CAD와 엔트레크)이 이미 접지 노이즈에 대해 그들 만의 해법으로 비슷한 기능의 제품을 내놓은 바 있기 때문이다. 하지만 노도스트는 세계적인 유통 판매망과 독보적인 기술과 제조 능력을 지닌 업체라는 점을 감안하면 오디오파일 시장을 타켓으로 삼은 접지 노이즈 문제에 노도스트의 해법은 굉장히 놀라운 도전이라 할 수 있다.


QKORE 라인업에는 3개의 모델이 있다. 각 제품들은 완전 패시브 방식의 기기들로 AC 전원이 전혀 필요치 않다. 제품들은 모두 큰 교과서 크기로 만들어졌는데 외관은 서로 비슷비슷하게 생겼다. 기기들의 차이점은 각 제품의 뒷면에 적혀 있는 연결 단자의 용도처럼 기능적 차이가 있다.

QKORE1 은 주 전원 장치 내지는 전원부의 AC 입력 관련 기기에 직접 연결하는 제품이다. 주로 오디오 시스템의 전원 멀티탭이나 전원 컨디셔너에 직결되도록 만든 기기이다. 노도스트의 퀀텀 시리즈 처럼 별도의 전원 접지 단자를 갖춘 기기들에 연결되어 메인 전원의 접지 처리를 한다.

QKORE3 는 오디오 기기의 전원부 이후 신호 영역 또는 AC 전원 장치 이후 영역에서의 접지를 담당한다. 최대 3개의 기기 연결이 가능하여 분리형 앰프나 아날로그 기기, 디지털 기기들을 각각 접지할 때 사용한다. QKORE1 과 QKORE3를 함께 사용하면 3대 이상의 기기를 사용하는 시스템에서도 메인 전원부부터 각 기기의 접지까지 모두 커버할 수 있다.

대형 시스템을 운영중이라면 QKORE3를 추가하거나 아니면 QKORE6를 사용하면 된다. QKORE6 는 AC 전원 멀티탭 같은 전원 기기의 더불어 최대 5개의 오디오 기기의 접지를 처리할 수 있다.


각각의 QKORE 에는 QKORE 와 오디오 및 전원 장치들과의 연결을 위한 접지용 케이블, QKORE Wire가 1개(QKORE1, QKORE3) 또는 2개(QKORE6)가 들어있다. 이 QKORE Wire는 다양한 종류의 단자들을 선택할 수 있다. 주로 전원 장치나 주 전원 기기에 연결하는 용도(QKORE1 이나 QKORE6를 시스템의 전원 멀티탭이나 컨디셔너에 연결)에는 양끝이 바나나 단자 처리된 Wire를 사용한다. 한 쪽은 바나나, 다른 한 쪽은 RCA 단자 처리된 Wire는 주로 2차 그라운드 용도(QKORE3와 프리앰프, 앰프, 소스 기기 등의 연결)에 사용한다. 이 외에도 오디오 기기측 연결 편의성을 위해 스페이드, XLR, BNC, USB A/B, RJ 45(CAT6/CAT6A 네트워크) 단자 처리된 QKORE Wire도 구입 가능하다.

QKORE 시스템은 전기적, 기계적 수단을 모두 동원하여 양 측면에서 모두 접지 노이즈와의 싸움을 벌이고 있다. 개별 QKORE 내부에는 노도스트에서 LVAP라 명명한 ‘Low-Voltage Attractor Plates(저-전압 유입 플레이트)’가 들어있다. 이 장치는 특수 합금과 패시브 방식의 전기 회로로 구성되어 있다. 이 특수 소재와 회로는 접지 단자에 연결된 전원 장치나 오디오 기기들로부터 고주파 노이즈와 자기장을 빨아들이는 역할을 한다.

모든 QKORE 기기들은 노도스트 케이블 기술의 초석이자 결정판인 모노 필라멘트 기술도 사용하고 있으며, 각 기기의 하우징은 기계적으로 튜닝 처리된 결과물들로 노도스트가 특별히 설계상 장점으로 강조하는 부분이기도 하다. QKORE의 제품 바닥면에 있는 고무 받침들을 제거하면 살짝 패인 부분들이 존재한다. 이 홈은 노도스트의 Sort Kone 이 딱 들어맞도록 설계된 부분으로, 여기에 Sort Kone을 받쳐주면 QKORE에 한 차원 높은 기계적은 튜닝과 음향적 효과를 얻을 수 있다.


테스트를 위해 개별 QKORE 1대씩과 여분의 QKORE Wire가 제공되었다. 제품이 배달 된 뒤 몇 주 후, 노도스트 직원 두 명이 방문하여 함께 제품 셋업을 시도했다. 내가 자리에 앉아서 소리를 듣고, 두 직원은 접지를 추가해가면서 어느 기기에 연결했는지 알려주었다. 그런 식으로 한 번에 1개씩 QKORE를 추가해가며 음질 변화를 테스트했다.

접지 노이즈에 대해서 알게 된 점은 오디오 기기들 마다 접지의 효과가 항상 똑같이 나타나지는 않는다는 사실이다. 일부 기기는 접지하지 않는 편이 나은 경우도 있어고 또 다른 어떤 기기들은 QKORE 시스템의 음질 효과를 극대화시키기 위해 특별한 접지점에 연결할 때 제일 결과가 좋았던 경우도 있었다. 즉, RCA 또는 XLR 연결에 따라 효과가 달라질 정도라서, 한 종류의 연결 단자로 테스트를 할 때도 접지점을 어디로 잡고 연결했는지에 따라 결과가 달라진다. 노도스트의 직원들은 AC 전원 장치인 노도스트 퀀텀 QB8 Mk II에 QKORE 를 연결하는 것부터 시작했다. 이후 디지털 기기, 앰프 그리고 프리앰프의 순서로 접지를 순차적으로 추가했다. 내 턴테이블은 카트리지 리얼라인먼트가 연결되지 않았기 때문에 턴테이블이나 포노 스테이지는 별도의 접지를 시도하지 않고 나중에 개인적으로 시도하기로 했다.

노도스트 직원들이 떠난 뒤, 좀 더 세세한 접지 작업을 시도해보았다. 사용 중인 기기들 마다 다시 접지를 연결했다가 풀었다가 하면서 접지 포인트를 어디로 잡는지에 따라 QKORE의 음질적 놀라움을 극대화시킬 수 있다는 것을 알게 되었다(접지 포인트의 위치에 따라 효과의 정도 차이는 있을 수 있지만 효과가 없는 경우는 단 한번도 없었다). QKORE 시스템의 효과를 듣고 그 차이를 알아채기란 아주 쉽다. 심지어 1대만 연결해도 그 효과를 바로 알 수 있다. 어느 기기에 어떻게 연결했는지에 따라 효과의 정도 차이가 다르게 들리기 때문에 정확한 성능을 파악하려면 투철한 실험 정신이 요구된다. 1개 또는 그 이상의 QKORE를 연결할 생각이라면 반드시 이러한 실험이 필수적이다. 여러분이 듣고 느낀 차이가 모든 음반들에서 긍정적일 수 있어도 그 결과물이 항상 동일한 것은 아니다. 가령 프리앰프에 접지 테스트를 할 때 다른 프리앰프에서 느낀 것과 똑같은 효과가 나오는 것이 아니며, 하나의 프리앰프에 테스트를 해도 접지 지점을 어디로 했는가에 따라 다르게 들릴 수 있다. 무엇보다도 특별한 점은 QKORE가 현재 사용 중인 시스템 구성에서 각 기기들이 지닌 음질적 고유 성향에 대한 기존 생각을 뒤바꾸게 만든다는 점이다.


예를 들어, AC 전원 멀티 탭 같은 제품들은 모든 기기들을 꽂는 전원 분배 장치라서 이런 기기에는 전원 장치 전용 모델인 QKORE1을 연결해야 극대화된 음질적 임팩트를 즐길 수 있을 것이라 생각했다. 그리고 그런 식으로 이어진다면 사용 중인 CEC의 TL1 CD 트랜스포트는 QKORE3에 연결하면 그 효과가 더욱 커질 것이라 여겼다. 만약 CEC 트랜스포트에서 개선 효과가 미묘한 변화에 그쳤다면 내가 들었던 것과 반대의 순서로 우리집에 시스템 효과를 인정했을 것이다. 하지만 결과는 생각과는 달랐다. 노도스트 담당자들이 CEC 트랜스포트와 Timber TT-1 DAC 사이에 연결하는 제네시스의 Digital Lens 라는 데이터 버퍼를 QKORE3에 연결했고 그 다음 다른 기기들을 연결했다.

정확히 내가 들은 것은 무엇이었을까? 보편성이었다. 파워 컨디셔닝이 종종 보여주는 결과들과 같은, 전체적인 사운드의 개선을 느낄 수 있었다. 특정 기기에서는 그 변화의 폭이 명확했다. 전원 장치에 QKORE를 연결했을 때는 아주 좋은 서브우퍼를 사용할 때 느낄 수 있는 사운드 처럼, 사운드스테이지의 개방이 한층 살아났고, 여기에 보다 에어리한 무대 형성과 훨씬 또렷해진 음상의 윤곽선을 볼 수 있었다. 이런 변화는 노이즈가 줄어들었기 때문이라고 생각할 수도 있다. 노이즈가 줄거나 사라졌기 때문에 상대적으로 음악 신호가 훨씬 더 또렷해졌다고 느끼게 된 것이다.


상당 수의 리스닝 테스트는 자주 즐겨듣던 곡들로 진행했다. 이 곡들은 내 리스닝 룸이나 각종 오디오 쇼에서 수 많은 기기들로 수도 없이 들었던 녹음들이기 때문이다. 그 중 상당수는 수잔 베가의 Close-Up 시리즈 [Amanuensis 2507]의 트랙들이다. 이 순도 높은 녹음에는 작은 앙상블이 담겨있는데 "Bad Wisdom" 과 “Headshots" 같은 곡은 단순히 QKORE의 도움 하나로 녹음 현장의 공간이 훨씬 더 커진 공간으로 바뀌었고 뮤지션들도 정말로 내 방 안에 있는 것 처럼 들렸다. 그 수준도 애매하게 좋아진 듯한 느낌을 주는 것이 아니라 아주 명확한 차이로 들렸다. 이런 차이와 개선은 어떤 녹음을 들어도, 어떤 기기에 연결해도 또렷하게 나타난다. QKORE는 음악적 수평선을 훨씬 넓게 확장시키고 그 넓어진 공간에 존재하는 모든 소리들을 아주 진하게 살려낸다. 훨씬 더 많은 접지가 이루어질수록 여러분이 느끼는 차이와 그에 대해 여러분이 할 말은 훨씬 많아질 것이다.

그 효과들 중 단연 최고는 QKORE를 연결하면 이전에는 몰랐던 기기의 재능을 새롭게 발견하게 된다는 점이다. CEC TL-1의 저음은 이 기기의 장점이 아니었지만, QKORE3 를 연결한 뒤의 TL-1은 단단한 초저역을 기본으로 하고 이전보다 훨씬 더 파워풀한 사운드를 들려주었다. “Headshots” 의 베이스는 이전까지 이 CD 트랜스포트에서 단 한 번도 들어본 적이 없는 폭발적인 저음이었다. 프리앰프의 경우, 접지를 RCA 연결에서 XLR로 바꾸고 다시 다른 RCA로 교체하여 연결해보니 VTL TL-7.5 III 프리앰프에서 누가 들어도 알 수 있을 정도로 사운드가 훨씬 더 리퀴드하게 변했을 뿐만 아니라 한층 더 향상된 음의 에지 개선 효과가 나타났다. 이는 내가 앞서 언급했던 사실을 보다 확실하게 입증하는 증거이다. 접지 연결 단자의 종류 뿐만 아니라 접지 연결 위치에 대한 실험을 다양하게 하면 이 접지 시스템의 장점을 극대화시켜 누릴 수 있다는 것을 그대로 입증하는 것이다. 하지만 TL-7.5 III 같은 기기에서는 그 작업이 다소 지루한 일이 될 수 있다. 엄청나게 많은 입력, 출력 단자들이 있고, 그것도 XLR과 RCA가 뒤섞여 있으니 말이다. 테스트 당시 방문했던 노도스트 직원들은 더블 커넥션(이중 연결)에 대해서도 언급한 바 있었다. QKORE를 1개가 아닌 2개 이상 연결하면 접지 효과를 훨씬 더 강렬하게 누릴 수 있다는 것이다. 하지만 여분이 없어서 그 테스트는 진행할 수 없었다. 그래도 각기 다른 접지 연결에 따라 음질적인 차이가 다르게 나타난다는 점은 반드시 알아두어야 한다.


QKORE 시스템의 모든 음질적 장점과 더불어 좀 더 심각히 도입을 고려해볼 만한 실용적 가치들이 있다. 첫번째는 아파트나 나처럼 단독 주택에 사는 오디오파일들의 경우, 분리된 전용 접지 라인이 접지 봉으로 마당이나 흙 같은 곳에 정확하게 파묻을 수 없는 경우이다(우리 집의 경우라면 내 리스닝 룸에 있는 전원 아웃렛을 접지 봉에 연결하기나 새로운 전용 접지 라인을 만들기는 불가능했을 것이다). QKORE는 이런 문제에 대해 다른 선택권이 없는 경우 깨끗하며 분리된 접지를 제공함으로써 문제를 해결할 수 있게 해준다.

두번째는 QKORE의 도입은 약간은 트릭과도 같은 속임수처럼 보일 수도 있지만 잠재적으로는 단점보다 장점을 얻을 수 있다는 점이다. 시스템 업그레이드는 오디오파일에게 음악을 듣는 것 만큼이나 중요한 부분이다. 접지 영역을 오디오 시스템의 한 부분으로 받아들이기는 아주 만만치 않은 도전 과제인데 QKORE는 접지 구축의 중요성을 판단해 볼 문제로 만든다. 즉, 기존 시스템의 일부분을 업그레이드할 지 아니면 QKORE를 1개나 2개 정도 추가할 지 결정하는 것이다. 나처럼 고급 소스 기기와 앰프 그리고 스피커 등이 갖춰진 시스템이라면 단순히 기기 1개를 업그레이드 하는 것이 QKORE를 추가하는 것보다 더 심오하면서도 경제적인 업그레이드 효과가 있을지 의문을 갖게 된다. QKORE의 추가는 전체 오디오 시스템의 성능을 끌어올리기 때문에 전체의 성능 개선을 가져온다. 이에 반해 새 앰프나 새 스피커는 일부 가려운 부분을 긁어주는 정도일 뿐이다. 음질적으로 따져보면 이전까지 없었던 깨끗한 접지의 추가가 추후 다른 업그레이드에도 그 효과를 훨씬 더 크게 만들 것이다.


QKORE 시스템 설치를 마무리하고 제대로 음악 감상을 즐긴 뒤, 스타트랙의 용어를 빌어 한 마디로 QKORE 시스템에 대해 마무리하면 “Final Frontier”라 할 수 있다. 하지만 노도스트의 존 베이커는 QKORE를 다르게 표현하는데, 고스트버스터스에서 불가사의한 유령들을 잡아가두는 장치에 비유했다. 둘다 맞다. 왜냐하면 AC 전원 접지는 오랫동안 그 존재와 가치를 무시해왔기 때문에 QKORE와 함께하면 접지 노이즈가 각각의 접지 박스 속으로 들어가면 절대로 흘러다니지 않게 되어 깨끗한 접지를 만들 수 있기 때문이다. 그 효과가 어떤지를 알기 위해 특정 음반을 찾아 반복적으로 들으며 차이가 어떤지 찾아내려고 애쓸 필요도 없다. 모든 음반들이 훨씬 더 사실적으로 들리게 되고 그것도 아주 명확하고 또렷하게 알 수 있다. 리뷰에 사용된 QKORE 시스템은 전체 합계가 $10,000가 넘는다. 절대로 저렴하지 않은 투자지만, 단편적인 일개 제품의 업그레이드가 아닌, 전체 오디오 시스템의 수준을 한꺼번에 레벨 업을 시키는 비약적인 향상을 안겨준다. 1개의 QKORE6 라면 이 가격의 절반 정도인데, 오디오 기기 개수가 적은 시스템이라면 QKORE6 하나로도 같은 효과를 얻을 수 있다. 마찬가지로 한 쌍의 인터커넥트나 스피커 케이블도 이와 비슷한 가격에 업그레이드를 할 수 있겠지만 그 효과는 QKORE 도입에 비하면 절반에도 미치지 못한다.

QKORE는 기능면으로 본다면 오디오 시스템의 필수품은 아니다. 하지만 절대적인 최고 수준의 사운드를 얻으려면 반드시 들어봐야 한다. 이 “Final Frontier”가 앞으로 오디오파일들의 시스템에 흔한 기기가 될 것이라는 예측에는 별다른 통찰력을 발휘하거나 깊은 연구를 할 필요가 전혀 없다. QKORE가 가져다 주는 개선 효과는 아주 확실하면서도 아주 심오하기 때문이다.

글 : 마크 미켈슨


S P E C

QKORE GROUND UNIT SPECIFICATIONS

Dimensions (WxHxD) 270 x 80 x 200mm (225mm with binding post)
QKORE1 Weight 13.25 lbs
QKORE3 Weight 13.55 lbs
QKORE6 Weight 17.2 lbs

QKORE WIRE SPECIFICATIONS

Insulation Fluorinated Ethylene Propylene (FEP)
Construction Micro Mono-Filament Design
Conductors 1x16 AWG
Material Silver plated 99.9999% solid core OFC
Termination Banana, Spade, RCA, Male-XLR, Female-XLR, BNC, RJ45, USB A, and USB B
 
pke10000
[2017-08-16 22:38:51]  
  모처에서 한번 사용전후를 비교해봤는데 대단한 차이를 보여서 깜짝 놀랐습니다. 조만간 오디오파일들의 머스트 하브 아이템이 돌것 같습니다
 
 
ballistic
[2017-08-20 17:36:12]  
  주거환경에 따라 효과의 차이가 클것 같다는 생각이 듭니다.
뭔가 미니버전 같은게 있다면 하나쯤 PC에 물려서 테스트는 해보고 싶은데 가격이 문제겠군요...*
 

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